O racismo sistêmico não é novidade, mas muitas pessoas brancas estão lidando com sua cumplicidade na supremacia branca – o que pode levar a emoções complicadas. Embora uma dose saudável de culpa pelo papel coletivo no racismo anti-negro possa motivar as pessoas a ouvir, aprender e melhorar, especialistas dizem que se afundar em vergonha pode fazer o oposto.

Tanto a culpa quanto a vergonha se originam de uma percepção do mal, mas a compreensão da diferença na Terapia de casal RJ pode afetar sua capacidade de se desvencilhar de comportamentos prejudiciais. Jena Field, psicóloga de Londres, diz que a culpa está focada em um comportamento – é por isso que os pesquisadores chamam culpa de “emoção moral e adaptativa” – enquanto a vergonha está focada na identidade do malfeitor.

“[Vergonha] causa uma resposta de medo que nos faz ficar na defensiva ou nos esconder, o que não nos permite dar um passo atrás e ver o que podemos fazer de maneira diferente”, diz Field.

Lea Flego, terapeuta de casamentos e famílias da Terapia de casal Nova Iguaçu em Oregon, diz que a vergonha pode impedir você de mudar comportamentos, o que pode ser prejudicial na luta contra o racismo sistêmico. “Se sentirmos vergonha como aliados, não queremos reconhecer os momentos em que nos beneficiamos de uma sociedade racista”, diz ela. “As críticas são tão ruins e, naturalmente, como seres humanos, tentamos evitar esse tipo de dor.”

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A culpa pode ser construtiva; a vergonha é destrutiva

A resposta à ameaça que muitas pessoas experimentam durante a vergonha é uma grande parte do motivo pelo qual é tão contraproducente. Segundo Gerald Fishkin, psicólogo da Califórnia e autor de The Science of Shame, a experiência da vergonha está relacionada ao sistema límbico. Essa é a parte do cérebro que influencia o sistema nervoso autônomo, responsável pela resposta de luta ou fuga.

A culpa, diz Fishkin, está associada à atividade no córtex pré-frontal, a parte do cérebro com raciocínio lógico. A culpa também pode desencadear atividades no sistema límbico. (É por isso que pode parecer tão provocador de ansiedade.) Mas, como a resposta ao estresse está associada à atividade pré-frontal, a adrenalina ajuda a avançar para reparar o que você fez de errado.

“A culpa é uma reação cognitiva à quebra de um valor aprendido e requer pensamento e ação”, diz Fishkin.

As experiências agudas de vergonha, que alguns terapeutas chamam de “ataque de vergonha”, podem desencadear mudanças físicas imediatas associadas a uma resposta ao medo.

A vergonha, no entanto, é mais crua e normalmente não envolve processos cognitivos como pensamento lógico ou raciocínio. É uma resposta automática ao estresse que “sequestra” o cérebro. Pesquisas mostram que quando a resposta ao estresse límbico do seu cérebro é mais ativa, o córtex pré-frontal, que controla o pensamento lógico, fica menos funcional.

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A pesquisa científica também liga a vergonha ao desejo fisiológico de autoproteção: a experiência da vergonha recruta os mesmos circuitos cerebrais que levam as pessoas a se esconder do perigo físico. “A vergonha não está associada à cognição. No momento exato em que a vergonha é desencadeada, somos seqüestrados emocionalmente e não há atividade pré-frontal “, diz Fishkin. “Nós queremos automaticamente ser anônimos e invisíveis.”

Esse tipo específico de estresse, o desejo automático de se esconder, pode desencadear mudanças biológicas imediatas e de longo prazo. As experiências agudas de vergonha, que alguns terapeutas chamam de “ataque de vergonha”, podem desencadear mudanças físicas imediatas associadas a uma resposta ao medo. Field diz que a vergonha muitas vezes leva a uma postura corporal “afundada”, uma expressão física de querer desaparecer. E por ser um tipo de resposta ao estresse, também pode levar a sintomas comuns de ativação simpática, como corar as bochechas, aumento da temperatura corporal, sudorese ou náusea.

“Vergonha tóxica” pode ter efeitos físicos e mentais a longo prazo

Muitas vezes, a vergonha surge do trauma e, na verdade, não está ligada às más ações de alguém. Por exemplo, Fishkin diz que bebês que sofreram trauma ou crianças que nunca formaram vínculos seguros com os pais geralmente experimentam o que ele chama de “vergonha tóxica” mais tarde na vida – um tipo de sentimento profundo de ser amável e indigno.

A maioria das pessoas experimenta momentos de vergonha fugazes de vez em quando, mas as pessoas que experimentam vergonha tóxica experimentam isso em todas as áreas de sua identidade. “A vergonha [tóxica] é o nosso maior medo de esteróides”, diz Fishburn. “É o medo de não ser bom o suficiente, não ter importância e ser um fracasso.”

Esse tipo de vergonha pode ter efeitos físicos e mentais a longo prazo. As mensagens em andamento “Estou quebrado” ou “Estou ruim” no cérebro podem desencadear sentimentos de desesperança ou desamparo, que Arielle Schwartz, psicóloga clínica do Colorado, diz que pode parecer muito com depressão.

Na pesquisa científica, esse tipo de vergonha está associado ao aumento da depressão, ansiedade e distúrbios alimentares. Clinicamente, Field diz que acha que a vergonha está escondida sob a raiva, a depressão e a ansiedade na grande maioria de seus clientes: “Se você descobrir todas as camadas, chegará ao cerne da vergonha”.

“Com vergonha, não quero olhar para dentro e reconhecer meus erros, porque, se o fizer, comprarei a narrativa de que sou ruim ou não o suficiente”.

Segundo Fishkin, a vergonha tóxica também pode aumentar o risco de abuso e dependência de substâncias, em grande parte porque é inerentemente isolada. Pessoas que se consideram inúteis podem abusar de álcool ou drogas, principalmente porque perderam esses sentimentos quentes e confusos associados à ocitocina, o hormônio do vínculo social.

“Especialmente durante momentos de estresse significativo, como com a tensão pandêmica, social e política acontecendo agora, é um momento em que deveríamos estar tentando nos conectar”, diz Flego. “Mas a vergonha nos faz olhar para baixo e nos impede de fazer contato com os outros.”

A vergonha – ao contrário da culpa, que geralmente leva as pessoas a mudar – também pode impedir mudanças e crescimento pessoais, o que pode levar as pessoas a se sentirem “presas”. Esse é o paradoxo da vergonha: você se sente uma pessoa horrível e quer se sentir melhor. Mas a auto-reflexão necessária para melhorar sua vida provavelmente parece ameaçadora. Portanto, você fica no modo de luta ou fuga como forma de se proteger, e o ciclo continua.

“Com vergonha, não quero olhar para dentro e reconhecer meus erros, porque, se o fizer, comprarei a narrativa de que sou ruim ou não o suficiente”, diz Flego. “E se não podemos nos ver claramente, não podemos fazer melhor.”

Tratar vergonha

Para muitos estados mentais, como ansiedade e depressão, o padrão ouro para o tratamento é a terapia cognitivo-comportamental, que se concentra em pensamentos desafiadores que podem resultar em comportamentos negativos. Mas, como a vergonha é uma resposta autonômica a uma ameaça, não um processo cognitivo, normalmente requer uma abordagem diferente.

Fishkin usa uma modalidade terapêutica chamada terapia focada na compaixão, que incentiva as pessoas a verem a si mesmas e aos outros através de uma lente mais compassiva. Pesquisas emergentes mostram que é eficaz: em um estudo de 2016, a maioria dos participantes com vergonha baseada em trauma sofreu uma diminuição drástica nos sintomas de vergonha e trauma.

Para as pessoas que enfrentam vergonha em qualquer capacidade, Schwartz diz que a auto-compaixão é provavelmente a peça mais importante do quebra-cabeça. A pesquisadora psicológica Kristen Neff, que desenvolveu a amplamente utilizada “escala de autocompaixão”, define a autocompaixão como sendo gentil e compreensiva em relação a si mesmo durante a dor e o fracasso e percebendo as próprias experiências como parte da experiência humana mais ampla. E sua pesquisa mostra que ajuda as pessoas a superar o medo e a ansiedade, se conectar com outras pessoas e melhorar o bem-estar psicológico geral.

Na prática, diz Flego, ser mais compassivo consigo mesmo pode significar trabalhar para se libertar quando se atrapalha ou se lembrar de que não é o único que comete erros – é apenas parte da experiência humana coletiva. Se o seu cérebro não está entendendo a mensagem, a pesquisa de Neff constata que a compaixão dos outros pode ter um efeito semelhante.

É um processo científico: quando você está em estado de estresse, seu corpo precisa de um sinal externo de que a ameaça desapareceu e é seguro voltar à homeostase. Sentir-se conectado nos relacionamentos com os outros e com você mesmo é uma maneira de desativar a resposta ao medo e ativar o córtex pré-frontal, o que permitirá que você aprenda e cresça – e seja um humano melhor.

“Quando podemos aceitar amorosamente nossa própria dor ou vergonha, podemos realmente fazer um trabalho melhor estando no lugar de outra pessoa”, diz Schwartz. “Dessa forma, a vergonha pode ser um bom professor – pode nos conectar à empatia.”